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Recentemente, minha vida mudou, embora de uma forma totalmente mundana. Depois de anos lutando com uma conexão de internet de 3 Mbps – o resultado de uma linha telefônica antiga que não podia ser contornada sem mudar de casa – finalmente consegui acessar velocidades dez vezes maiores. No dia seguinte à instalação, eu estava jogando Orcs Must Die! 3 no Google Stadia, transmitindo um novo jogo diretamente para um laptop que não seja para jogos, sem necessidade de download. Excluindo a queda momentânea e estranha na qualidade visual e latência de entrada – que parecia coincidir com as flutuações em minha própria conexão – funcionou perfeitamente, transmitindo uma defesa de torre agitada diretamente dos servidores do Google. No entanto, o consenso sensato é que o Stadia vai falhar, e estou inclinado a concordar.

Os videogames podem estar enraizados na ciência da codificação, mas a indústria dos jogos está cheia de profetas e evangelistas. Muitas vezes isso é uma coisa boa: é um lugar que parece estar constantemente à beira de um futuro emocionante. Mas, como jogador, pode ser difícil superar o fervor e descobrir qual dos muitos futuros possíveis provavelmente acontecerá.

O futuro dos jogos em nuvem

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A história mostra que os desenvolvedores de jogos são suscetíveis a modismos, e parte do meu trabalho é vasculhar as supostas descobertas em minha caixa de entrada para descobrir o que vale o tempo do dia. Uma loja de jogos com blockchain? Não vejo isso acontecendo. Uma criptomoeda adjacente ao Atari chamada Bushnell Token? Provavelmente não vai iluminar o mundo. O problema da existência de jogos na vanguarda é que a maioria dos aspirantes a pioneiros caem no precipício e caem no abismo de inovações esquecidas abaixo.

Mais difíceis de ignorar são os futuros prováveis. A RV, por exemplo, parece inevitável. O apelo do holodeck é perpétuo, e todos podem entender a magia de colocar um par de óculos que o transporta para outro mundo. A questão chave não é se ele estará pronto, mas quando – ainda assim, a indústria repetidamente se precipitou. Certa vez, entrevistei um homem chamado Adam Kraver, com o cargo bastante importante de arquiteto na indústria de jogos. Kraver liderou uma equipe no estúdio Eve Online CCP – talvez o único desenvolvedor de jogos bem estabelecido a apostar tudo na RV – e estava confiante de que o custo e as demandas dos jogos de RV não impediriam os jogadores. “Pode ser complicado, mas adivinhe, meu primeiro videocassete também foi”, disse-me ele em 2016. “Se você é apaixonado por RV e se interessa por isso, você simplesmente vai fazer.”

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O jogo de Kraver, uma abordagem interativa do lançamento de discos Tron chamado Sparc, foi fantástico. Mas ele estava errado sobre o apetite generalizado por RV, assim como os desenvolvedores estavam nos anos 90. O CCP acabou dissolvendo a equipe Sparc, e o boom da RV acabou sem tocar na maioria das salas de estar dos jogadores. A indústria de jogos tem dificuldade em ver além de seu próprio entusiasmo por tecnologia pioneira – em um mundo onde custo e conveniência são tão importantes quanto estar na fronteira. Para Kraver, o futuro já havia chegado, em sua casa e em seu escritório. E na semana passada, com minha nova conexão, me encontrei em uma posição semelhante. Mas estou prevendo um resultado semelhante para o Stadia.

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“Assim como Oculus e o CCP fizeram com a VR, o Stadia saltou sobre o futuro”

Na minha última contagem, o Stadia tinha pouco menos de 100 jogos em seu catálogo. Destes, apenas 31 são gratuitos com a assinatura Pro, e muitos mais têm o preço total para compra além da mensalidade. Desenvolvedores e editores parecem ter ficado longe, desconfiados da reputação do Google de descartar novos serviços e não se deixando influenciar pelo incentivo monetário, que um indie disse ao Business Insider ser “meio inexistente”.

Google tem para pagar aos desenvolvedores para estarem em sua plataforma. Não porque seja ruim – não é – mas porque o público do Stadia ainda é muito limitado. Para cada jogador com a velocidade de internet que ganhei recentemente, há outro com a conexão treacly que sofri antes. 5G continua sendo uma commodity de luxo em praticamente todo o mundo. Na verdade, está sendo parcialmente revertido no Reino Unido, tornando a tecnologia de streaming ainda menos viável. Assim como Oculus e CCP fizeram com VR, o Stadia lançou-se na frente do futuro.

Em última análise, é por isso que terá dificuldade em ter sucesso – e por isso suspeito que o Xbox terá. A Microsoft, assim como o Google, colocou os jogos em nuvem em funcionamento. Mas, em vez de oferecer um serviço dedicado aos consumidores que ainda não podem aproveitar as vantagens, está construindo a infraestrutura com antecedência.

Stadia e xCloud se enfrentam

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O primeiro passo foi transformar seu negócio em uma assinatura. As vendas imediatas do Xbox Series X e do Xbox Series S, ao que parece, são menos importantes para a Microsoft do que a venda de assinaturas do Xbox Game Pass Ultimate. É um pacote que dá acesso a centenas de jogos, pacotes de acesso ao EA Play e exclusividades de todos os seus estúdios originais – nada quando essa lista inclui Double Fine, Obsidian e os atuais custódios de Fable, Forza, e Halo.

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O ponto crucial é que o Game Pass já tem o formato de um Netflix. Quando chegar a hora de os jogadores mudarem para streaming – seja no próximo ano ou daqui a cinco anos – as bases já estarão definidas.

Game Pass Ultimate já está explorando sua integração com jogos em nuvem, por meio da iniciativa xCloud da Microsoft. É restrito a telefones Android, e imagino que em algum momento a Microsoft desejará criar um aplicativo de tela inteligente ou vender um dispositivo que permita streaming direto para televisores, como o Steam Link. Mas não há pressa; como o Stadia, o Steam Link veio muito cedo, e a Microsoft fará questão de esperar sua hora.

Ao contrário de grande parte da indústria, a Microsoft teve que aprender a ter paciência. Afinal de contas, ele se precipitou antes. Quando anunciado pela primeira vez, o Xbox One exigia uma conexão diária com a Internet para funcionar; os consumidores acharam a ideia restritiva e a reação levou a Microsoft a recuar na decisão, cedendo terreno para a Sony e o PS4 no processo. Hoje, o console, conforme anunciado originalmente, não pareceria tão punitivo – o cenário digital primeiro que a Microsoft imaginou agora se concretizou. Bastava esperar que o mundo os alcançasse primeiro.

Seria tolice prever com precisão quando chegará o dia dos jogos na nuvem, assim como não seria sensato sugerir o ano da eventual ascensão da RV para a sala de estar. Mas quando isso acontecer, a vitória irá para as empresas que organizaram os móveis, prontas para quando os jogadores se sentirem em condições de se sentar.

Procurando mais informações sobre cada um dos principais serviços de streaming? Este é o nosso guia através do complexo mundo dos serviços de streaming de jogos enquanto olhamos para Google Stadia x Project xCloud x PS Now.