Microsoft no futuro do Xbox: novas plataformas, foco inicial, expansão da nuvem e furtos na Sony

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Durante anos, tudo o que a Microsoft fez para apoiar o Futuro do Xbox foi uma aposta sem resultado óbvio; esse é o preço que você paga por ter passado um ciclo de geração inteiro na defensiva. Desde a introdução do Xbox Game Pass à expansão para PC e Cloud Gaming. A aquisição de desenvolvedores de bilhões de dólares e investimentos pesados ​​nos estúdios existentes. A decisão de lançar simultaneamente dois consoles de próxima geração em meio a uma pandemia global. Qualquer uma dessas decisões de negócios pode ter se mostrado um erro caro.

Mas tudo isso levou o Xbox onde está hoje: em uma missão para trazer três bilhões de jogadores para seu ecossistema. O Xbox Series X está disponível e o console doméstico mais poderoso do mundo se recusa a ficar em estoque. O Xbox Game Pass tornou-se transformador para jogadores e fabricantes de jogos, com o serviço de assinatura não apenas aumentando o engajamento e as vendas, mas até mesmo ajudando os exclusivos de plataformas rivais a se tornarem ecológicos. O PC introduziu as franquias existentes do Xbox para novas bases de jogadores, enquanto os jogos do Xbox Cloud (anteriormente xCloud) tornam o sonho da Microsoft de trazer bilhões para o Xbox menos hiperbólico a cada dia.

Estamos a poucos dias do início da programação da E3 2021, em que se espera que a Microsoft tenha uma performance convincente de 90 minutos para demonstrar em que cada um dos 24 estúdios Xbox originais estão trabalhando e, criticamente, quando podemos esperar jogue-os. Antes da conferência, tivemos a oportunidade de aprender mais sobre como o Xbox está deixando de ser uma empresa centrada em console e tentando alavancar o conteúdo, a comunidade e a nuvem para se tornar um ecossistema de jogos global.

A Microsoft aposta em jogos

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(Crédito da imagem: 343)

É raro ver o CEO de uma empresa tão vasta como a Microsoft se envolver com a E3, mas Satya Nadella tem algumas coisas para comemorar. No início deste ano, Nadella anunciou que a Microsoft havia ultrapassado US $ 5 bilhões em receita de jogos em um trimestre pela primeira vez. Isso foi ajudado pelo lançamento do Xbox Series X, Xbox Live ultrapassando 100 milhões de usuários ativos por mês e Game Pass alcançando 18 milhões de assinantes. Sua confiança no Xbox finalmente valeu a pena.

“Como empresa, a Microsoft aposta totalmente nos jogos”, confirma Nadella. “Os jogos são a categoria mais dinâmica na indústria do entretenimento. Três bilhões de consumidores procuram os jogos em busca de entretenimento, comunidade, criação, bem como um senso real de realização, e nossa ambição é capacitar cada um deles, onde quer que joguem.

A Microsoft tem como alvo três bilhões de jogadores. Deixe que isso afunde por um segundo; o console mais vendido de todos os tempos é o PlayStation 2, e que mudou modestos 155 milhões de unidades pelas melhores estimativas. Então, este é o caso de um CEO estabelecendo metas impossíveis para os funcionários abaixo dele? Surpreendentemente, é na verdade uma missão compartilhada por Phil Spencer, o chefe do Xbox: “Nossa missão no Xbox é simples e poderosa: estamos aqui para levar a alegria e a comunidade dos jogos a todos no planeta. Para isso, nossa aspiração é para capacitar todos a jogar os jogos que você quiser, com as pessoas que você quiser, onde você quiser. ”

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(Crédito da imagem: Xbox)

“No passado, muitas empresas de jogos tratavam de prender os jogadores em determinados hardwares e erguer barreiras entre eles”

Phil Spencer, chefe do Xbox

“Essa é uma grande mudança em relação à forma como essa indústria tradicionalmente funcionava. No passado, muitas empresas de jogos tratavam de prender os jogadores em determinado hardware e erguer barreiras entre os jogadores”, diz Spencer. “Estamos adotando uma abordagem diferente, porque acreditamos que os jogos, esse entretenimento interativo, não têm nada a ver com hardware e software. Não se trata de pixels, mas de pessoas.”

“Os jogos estão fundamentalmente alinhados com nossa missão como empresa”, continua Nadella. “Quando você fala sobre a missão do Xbox de levar a alegria e a comunidade dos jogos a todos no planeta, o que eu absolutamente amo, isso está precisamente alinhado com a missão da Microsoft, que é capacitar cada pessoa e cada organização no planeta para alcançar mais. ”

A Microsoft pode desejar atingir três bilhões de jogadores, mas eles realmente existem? Apesar dos videogames serem um meio relativamente novo – não faz muito tempo que muitos dos maiores jogos do mundo eram construídos em quartos – o crescimento tem sido verdadeiramente exponencial. “Como uma indústria geral, os jogos agora são muito maiores do que filmes e música, combinados, como uma das maiores indústrias de mídia do mundo”, disse Tim Stuart, CFO do Xbox. “Estamos vendo o compromisso real da empresa por trás de nossa estratégia de alcançar todos na Terra com uma experiência de jogo perfeita.”

Novos exclusivos a cada trimestre

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(Crédito da imagem: The Initiative)

A tese da Microsoft é a seguinte: os jogadores vêm para o Game Pass pelos exclusivos e ficam pelo ecossistema. O problema é que o portfólio original do Xbox tem sido uma área dolorida por sete anos. Vale lembrar que, quando a Microsoft lançou o Xbox One em 2013, ele estava em uma posição notavelmente diferente da que está hoje. Na época, a empresa tinha apenas cinco estúdios da Microsoft fazendo exclusividades, o que parece minúsculo em comparação com os 23 agora operando sob o guarda-chuva do Xbox Game Studios em 2021. O realinhamento leva tempo e dinheiro; A Microsoft acredita que finalmente está onde precisa estar.

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“Em primeiro lugar, estamos comprometidos em construir uma coleção diversificada de estúdios que forneçam uma linha previsível de jogos de alta qualidade. Estamos comprometidos em criar jogos que gerem entusiasmo, expectativa e envolvimento com nossos fãs”, disse Matt Booty, chefe da Xbox Game Studios.

A questão é: onde estão todos esses jogos? Há muito tempo, parece que estamos sempre a mais um ano de ver todo o poder desta escalação executado. Isso torna as conferências do Xbox E3 um tanto agridoces. Booty promete que isso está prestes a mudar.

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(Crédito da imagem: Obsidian Entertainment)

“Em termos de programação geral, queremos chegar a um ponto de lançar um novo jogo a cada trimestre”

Matt Booty, chefe dos estúdios de jogos Xbox

“Todos os nossos estúdios são realmente liderados por criadores. E com isso, quero dizer que queremos dar a eles o grau adequado de autonomia para que possam perseguir sua paixão criativa e fazer os jogos que são bons em fazer … Estamos no entretenimento, e acredito que a melhor coisa que podemos fazer é fornecer a orientação, os recursos e o suporte aos nossos estúdios para que possam fazer o melhor entretenimento. ”

“Em termos de programação geral, queremos chegar a um ponto de lançar um novo jogo a cada trimestre. Os jogos podem levar até quatro ou cinco anos para serem feitos, e a realidade é que nem todo projeto que iniciamos terá sucesso no lançamento … É assim que chegamos ao nosso estado hoje, com duas dezenas de estúdios, fazendo jogos em uma variedade de gêneros. Sabemos que um serviço de entretenimento próspero precisa de um fluxo consistente e empolgante de novos conteúdos. Nosso portfólio continuará a crescer conforme nosso serviço cresce. ”

Ainda não está claro quantos desses próximos jogos veremos no domingo, ou como será esse crescimento no futuro, embora Booty sugira que mais aquisições podem estar a caminho. “Vamos continuar trabalhando duro para oferecer experiências de jogo atraentes de classe mundial – e você verá mais disso no domingo em nosso showcase de jogos. E continuaremos procurando estúdios que possam adicionar ótimas pessoas, ótimas equipes, e ótimas ideias para nossa programação. ”

PC ainda é fundamental

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(Crédito da imagem: Xbox)

“Outros trazem jogos de console para o PC anos depois, não apenas fazendo as pessoas comprarem seu hardware antecipadamente, mas cobrando-os uma segunda vez para jogar”

Phil Spencer, chefe do Xbox

Muitos acreditavam que a Microsoft havia desistido dos jogos de PC. A empresa passou por um período difícil, principalmente na era do Windows 10 e, como a Epic Games descobriu, enfrentar o Steam é um negócio arriscado e caro. Por isso, foi uma surpresa para muitos quando, em 2019, a Microsoft anunciou o Game Pass para PC seguido pelo compromisso de trazer mais exclusivos do console Xbox para o Steam. Essa jogada, diz Spencer, valeu a pena.

“Temos uma grande oportunidade de crescimento no PC. Expandimos para distribuir simultaneamente nossos jogos originais no console e no PC. E, no ano passado, mais que dobramos nossas vendas de jogos originais no PC, e também fomos um dos os maiores editores terceirizados do Steam. Olhando para o futuro, vemos um crescimento contínuo no PC no próximo ano, por meio de outra lista incrível de jogos do Xbox Games Studios e jogos da Bethesda chegando ao PC, ao mesmo tempo que o Game Pass no PC uma parte crítica de nossa estratégia de jogos do Windows. ”

Spencer dobrou sua estratégia, chegando a atacar os concorrentes do Xbox no processo. “No momento, somos a única plataforma que envia jogos para console, PC e nuvem simultaneamente. Outros trazem jogos de console para PC anos depois, não apenas fazendo as pessoas comprarem seu hardware antecipadamente, mas cobrando-os uma segunda vez para jogar PC. ”

Você tem que acreditar que ele está se referindo à Sony aqui, que começou a sério trazendo os exclusivos PS4 e PS3 de segunda parte – Death Stranding e Heavy Rain, por exemplo – para o Steam no verão de 2020, antes de trazer os jogos PS4 originais. O Horizon Zero Dawn entrou no serviço logo em seguida, como lançamentos premium. “E, claro”, acrescenta Spencer, “todos os nossos jogos estão em nosso serviço de assinatura no primeiro dia, incluindo plataforma cruzada completa.”

Game Pass significa o mundo para o Xbox

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(Crédito da imagem: Xbox)

Tudo o que a Microsoft está fazendo – a expansão do Xbox para praticamente qualquer dispositivo com tela e conexão à Internet – é alimentado pelo Game Pass, o serviço de assinatura que une todo o ecossistema. O CEO da Microsoft, Satya Nadella, diz que o serviço foi transformador para a empresa. “Com o Game Pass, estamos realmente redefinindo como os jogos são distribuídos, jogados e compartilhados. O conteúdo é a força motriz por trás do crescimento do Game Pass, e é por isso que estou tão animado com a aquisição do ZeniMax, que traz alguns dos Os jogos mais icônicos e amados do mundo para o serviço. Com o Game Pass chegando ao navegador, o valor da assinatura vai transcender do console ao PC e ao celular, e é ótimo ver o progresso. ”

Esse último ponto é fundamental. Liz Hamren, CVP de experiências e plataformas de jogos, diz que um serviço como o Game Pass é a chave para derrubar as barreiras de entrada. “O hardware existe apenas como uma porta de entrada para os jogos em si. E hoje, um dos pilares da experiência do Xbox é o Game Pass. Agora, os jogadores não precisam gastar US $ 60 ou mais em jogos individuais. Em vez disso, com o Game Pass, você tem acesso a uma biblioteca de centenas de jogos por um preço mensal baixo. A biblioteca do Game Pass inclui todos os itens exclusivos do Xbox Game Studios e da Bethesda no dia do lançamento, bem como novos jogos de terceiros que entram no serviço todos os meses. ”

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Embora muitas vezes nos concentremos no poder das propriedades primárias da Microsoft e na importância de novos lançamentos do Xbox e Bethesda chegarem ao serviço no dia do lançamento, o CVP e chefe da experiência do criador de jogos e ecossistema Sarah Bond diz que os exclusivos são uma pequena parte do motivo pelo qual o Game Pass é tão importante para a Microsoft e seus parceiros. “Vemos que o envolvimento na verdade aumenta 8 vezes quando entra no Game Pass, e os assinantes do Game Pass na verdade jogam 30% mais gêneros e 40% mais jogos. Então, eles estão explorando coisas que não fariam de outra forma. E os criadores amo isso. É uma maneira incrível para eles criarem uma comunidade em torno do que possuem. ”

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(Crédito da imagem: Xbox)

“O conteúdo é a força motriz por trás do crescimento da Game Pass, e é por isso que estou tão animado com nossa aquisição da ZeniMax”

Satya Nadella, CEO da Microsoft

O chefe do Xbox, Phil Spencer, acredita que o Game Pass está se tornando um “verdadeiro mecanismo de descoberta e uma plataforma”. Não apenas para ter exclusividades do Xbox na frente das pessoas, mas também mais jogos de terceiros. Como Hamren pode atestar: “Outro grande exemplo de Game Pass como mecanismo de descoberta é o EA Play no Game Pass Ultimate. Desde que fizemos parceria com a EA, seu incrível portfólio de jogos conquistou milhões de novos fãs no Xbox. E o EA Play registrou recorde uso em plataformas Microsoft, dirigindo horas jogadas nessas plataformas mais de 200% em comparação com antes da integração. ”

A Microsoft também fala rapidamente sobre outros sucessos na plataforma. MLB: The Show 21, antes exclusivo do PlayStation, foi o maior jogo de esportes do ano e o segundo maior jogo de esportes de todos os tempos no Xbox, com o Game Pass apresentando a série a milhões de novos jogadores e ajudando, acredita a Microsoft, a MLB: The Show se tornará o jogo pago número 1 em vendas na plataforma em abril. Outriders, outro jogo lançado diretamente no serviço de assinatura, teve um sucesso semelhante, tornando-se um dos 10 jogos digitais mais vendidos no Xbox em abril. O Game Pass pode dar aos jogadores acesso a uma biblioteca de centenas de jogos, mas sucessos extraordinários inspiram aqueles que estão fora do ecossistema de assinaturas a entrar na diversão também.

“Em vez de prejudicar as vendas no varejo, percebemos que, quando muitos jogos entram no Game Pass, há uma melhora no jogo. Não apenas em nosso serviço, mas também no varejo digital – tanto em nossa loja quanto em outras, como Steam ou a Epic Games Store “, diz Spencer. “E isso é devido ao poder da comunidade em impulsionar as vendas. Há um efeito poderoso em nossa indústria quando mais pessoas têm acesso ao entretenimento que impulsiona a adoção contínua de popularidade. Quando as pessoas veem seus amigos jogando, elas querem se juntar a elas. E quer um jogador opte por aderir ao Game Pass ou comprar um jogo noutro local, os nossos parceiros de publicação veem a vantagem de estar no nosso serviço. ”

Novo hardware e plataformas

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(Crédito da imagem: Xbox)

“Já estamos trabalhando arduamente em novos hardwares e plataformas, alguns dos quais não virão à luz por anos”

Liz Hamren, CVP de plataformas de jogos

A Microsoft está nesta posição estranha. Mesmo quando tenta oferecer suporte ao Xbox Series X e Series S, a empresa reconheceu que o futuro do Xbox está em seu ecossistema – não nos consoles. Matt Booty reconhece isso quando diz que “em termos de tamanho de mercado, o console tem cerca de 200 a 300 milhões de jogadores”, um número pequeno no contexto do plano da Microsoft de atingir bilhões de jogadores. É por isso que a empresa está investindo tanto em jogos para PC e nuvem.

No entanto, Liz Hamren, o CVP de experiências de jogos e plataformas, faz questão de enfatizar que o Xbox Series X e o Series S devem ser vistos como a melhor forma de jogar os jogos do Xbox no futuro. “Enquanto continuamos a expandir em PC e dispositivos móveis, o console continua sendo nossa experiência principal. Queremos oferecer os consoles mais poderosos e capazes do mundo, dispositivos que capacitem nossos jogadores a desfrutar de jogos incríveis nos próximos anos, incluindo jogabilidade que pudermos. nem imagino ainda. ”

“A nuvem é a chave para o nosso hardware e roteiros de Game Pass, mas ninguém deve pensar que estamos diminuindo a velocidade de nossa engenharia de console principal”, continua Hamren. “Na verdade, estamos acelerando isso. Já estamos trabalhando arduamente em novos hardwares e plataformas, alguns dos quais não virão à luz por anos. Mas, mesmo enquanto construímos para o futuro, estamos focados em ampliar a experiência do Xbox para mais dispositivos hoje, para que possamos alcançar mais pessoas. ”

Embora novos hardwares e plataformas estejam sendo ativamente buscados nos bastidores, eles não serão necessariamente feitos pela Microsoft. Hamren aponta o Game Pass sendo colocado em novos dispositivos como um exemplo que pode vir a ser uma verdadeira virada de jogo – levar o Xbox para casa de uma forma que nenhum de seus concorrentes é capaz de fazer. “Estamos trabalhando com fabricantes globais de TV para incorporar a experiência do Game Pass diretamente em TVs conectadas à Internet para que você só precise jogar um controlador. Além disso, também estamos desenvolvendo dispositivos de streaming autônomos que podem ser conectados a um TV ou monitor, então, se você tiver uma boa conexão com a Internet, poderá transmitir sua experiência do Xbox. ”

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Poder da nuvem

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“Ainda este ano, iremos [integrar] jogos em nuvem em nossa experiência de console, para iluminar todos os tipos de cenários, como ‘experimente antes de fazer o download’”

Kareem Choudhry, CVP de jogos em nuvem

Os jogos na nuvem são a parte mais importante e nebulosa da estratégia do Xbox. É claramente o caminho para alcançar um bilhão de jogadores, à medida que a Microsoft expande seu ecossistema para mais dispositivos do que nunca – TVs, Android, PC e até mesmo iPhones e iPads da Apple. O CEO da Microsoft, Satya Nadella, é rápido em exaltar as virtudes desta forma de jogar. “Os jogos em nuvem são realmente uma experiência revolucionária. Quer dizer, para mim, basta acessar Xbox.com/play e vou lhe dizer que é uma maneira muito rápida e fácil de entrar no mundo dos jogos.”

“Nosso cliente de navegador, que está atualmente em uma versão beta limitada, será aberto a todos os membros do Ultimate em mercados com suporte nas próximas semanas”, disse Kareem Choudhry, CVP de jogos em nuvem. “Usando tecnologia web avançada, estamos entregando diretamente da nuvem para um navegador, com Edge, Chrome e Safari, os jogadores estarão a apenas um clique de distância do Xbox em uma variedade de dispositivos, mesmo em iPhones.”

O chefe do Xbox, Phil Spencer, acredita que a nuvem é essencial se o Xbox quiser se tornar um ecossistema de jogos global e derrubar algumas barreiras de longa data para jogar. “Se você não pudesse gastar centenas de dólares em um console ou potencialmente os milhares de dólares em um PC para jogos de última geração, simplesmente não poderia participar da comunidade global de jogos de uma forma significativa. A nuvem nos permitirá remova completamente essas barreiras para jogar, em todo o mundo. ”

“Com os jogos em nuvem, agora temos a capacidade de trazer esses grandes jogos de qualidade AAA para centenas de milhões de PCs com Windows abaixo das especificações que, até o momento, não foram capazes de jogar os jogos de sucesso que todos veem”, diz Spencer , promovendo a expansão do serviço que em breve significará que o Xbox estará acessível via telefone, tablet, PC e console para mais de um bilhão de pessoas em 26 países em cinco continentes.

“Um telefone que só pode tocar Angry Birds agora pode jogar MLB The Show. Um laptop acessível feito para navegação na web agora pode jogar Halo com fidelidade total. É assim que jogar em qualquer lugar que você quiser. Cumprir essa promessa juntos já faz anos a criação “, diz Kareem Choudhry, CVP de jogos em nuvem. “Ainda este ano, adicionaremos jogos em nuvem diretamente ao aplicativo Xbox nos PCs e integrados à nossa experiência de console, para iluminar todos os tipos de cenários, como ‘experimente antes de fazer o download’.”

Embora possa parecer que o Xbox Series X é uma nota de rodapé na estratégia mais ampla da Microsoft, na verdade ele está impulsionando muito de sua crescente ambição em jogos em nuvem – literalmente. A empresa está nos estágios finais de troca de sua rede de nuvem Azure de bancos de Xbox Ones para hardware Xbox Series X. “Estamos agora nos estágios finais de testes internos e atualizaremos a experiência dos membros do Ultimate nas próximas semanas. O console mais poderoso do mundo está chegando ao Azure. Agora, com todos esses elementos combinados com o que já existe no mercado, mudará o panorama do que é possível com o Xbox “, diz Choudhry.

A Microsoft pode atingir três bilhões de jogadores?

“Cumprir a nossa missão não vai ser fácil e temos um longo caminho a percorrer”

Phil Spencer, chefe do Xbox

Com o Xbox Series X em liberdade, a Microsoft delineou sua estratégia para o Futuro do Xbox e é … ousado. O desejo de alcançar três bilhões de jogadores, de fazer do Game Pass um pilar central de uma estratégia que se estende além do console para telefones, tablets, PCs, laptops e TVs parece extremamente ambicioso.

Embora a combinação de jogos em nuvem e Game Pass possa realmente ser a chave para trazer o Xbox para novos mercados, a Microsoft ainda não abordou o elefante na sala: muitos jogadores ao redor do mundo simplesmente não têm os meios, acesso ou capacidade de Internet rápida o suficiente para suportar jogos de streaming. No final das contas, a Microsoft preparou seu ecossistema para o sucesso em sua busca para expandir o Xbox para mais jogadores, mas seu maior problema pode ser apenas custo, tecnologia e taxas de adoção fora de seu controle.

Ainda assim, este é um começo – e um começo promissor. Phil Spencer acredita que a Microsoft é a única empresa que poderia transformar um sonho tão selvagem, de trazer três bilhões de jogadores em um ecossistema central, e torná-lo realidade. Claro, o chefe do Xbox tem que dizer isso, mas só o tempo dirá se a Microsoft pode realmente fazer isso.

“Cumprir nossa missão não será fácil e temos um longo caminho a percorrer. Mas acreditamos que apenas esta empresa, apenas a Microsoft, pode trazer para a escala global, as vastas fontes de inovação técnica, os recursos financeiros, e o legado profundo de décadas em videogames necessários para realmente levar a alegria e a comunidade dos jogos a todos. ”